“La balada de Tom el negro”, un particular homenaje a H. P. Lovecraft

Victor LaValle nos propone un oscuro viaje a los demonios que se esconden tras las calles del Nueva York de los años 20 del pasado siglo.

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Aquí tenéis una nueva emisión de La Nave. En esta ocasión, dedicada a La balada de Tom el negro, de Victor Lavalle, publicada por Runas. Una premiada novella de fantasía oscura ambientada en el Nueva York de los años 20 del siglo XX y protagonizada por dos personajes muy distintos: Charles Thomas Tester y el inspector de policía Thomas F. Malone. Ambos abrirán las puertas de un mundo que duerme bajo el océano o tras las páginas de un libro como este. La novela está dedicada a H. P. Lovecraft, por lo que su sombra se alargará por las páginas de este relato que volará en vuestras manos. Si os quedáis con ganas de más, este año se ha publicado la versión ilustrada La llamada de Cthulhu; fantasía oscura que sigue ganando adeptos año tras año.

La balada de Tom el negro, publicada originalmente por Tor Books en 2016, es un retelling del título The Horror at Red Hook, de H. P. Lovecraft, contado desde el punto de vista de un veinteañero negro que vive en Harlem. Las referencias a Nation of Gods and Earths (movimiento islámico de Harlem fundado en 1964 por el Padre Allah) se ven reflejadas en esta historia.

Victor LaValle

Víctor Lavalle (1972) nació en Nueva York y se crió en los barrios de Flushing y Rosedale del distrito de Queens (NY). Su madre había emigrado desde Uganda con poco más de veinte años. Esta infancia y esos barrios los podemos ver reflejados vívidamente en el texto de LaValle, quien actualmente es profesor en la Universidad de Columbia. Ha escrito tres novelas y toda una colección de relatos, así como reseñas en varios medios de comunicación. La balada de Tom el negro (The Ballad of Black Tom), que ha sido traducida para la edición que ahora nos ocupa por Pilar Ramírez Tello, obtuvo el British Fantasy Award y el Shirley Jackson Award en 2017.

Recientemente se ha publicado The Changeling, siendo seleccionado por la Biblioteca Pública de Nueva York como uno de los diez mejores libros de 2017; se alzó con el World Fantasy Award a Mejor Novela en 2018 y FX ya ha confirmado que adaptará este título a una serie de televisión. Por lo tanto, los lectores ya estamos deseando que este título aterrice en nuestro país.

 

 

 

La trama

Charles Thomas Tester es un veinteañero de color que a principios del siglo XX vive en un piso de Harlem junto a su padre, Otis Tester, que está enfermo y es viudo tras la muerte de su esposa con quien estuvo casado 21 años. Charles Thomas, hijo único, es conocido en la calle como Tommy, siempre con su funda de guitarra a cuestas mientras hace pequeños trabajos con los cuales malvivir.

A pesar de su pobreza se permite un pequeño extra que es jugar un poco a la lotería. Tommy tiene que realizar un encargo, que es llevar un libro amarillo, el Alfabeto Supremo, oculto en la funda de su guitarra a una señora mayor llamada Matt At. Tommy, sin embargo, ya se ha encargado de quitarle la última página y guardarla doblada; si bien, no se atreve a leerla salvo que le autorice su padre. Es lo que tiene trabajar con los viejos arcanos.

Poco después, Robert Suydam, un viejo blanco ricachón, le contrata para que toque de manera privada en su mansión, donde suelen darse cita los más variopintos invitados. Muy pronto, un par de policías: el inspector Malone, larguirucho y delgado, y el enorme detective privado, el señor Howard, empezarán a pisar los talones de nuestro protagonista y a interferir en su vida de manera significativa. Tommy no es precisamente un virtuoso de la música, por lo que tendremos qué averiguar por qué razón ha sido elegido para tal actuación por una sustancial retribución.

El inspector Malone es un policía distinto a los demás, de hecho eso le lleva a una soledad que le aparta tanto de sus compañeros como de la gente del barrio de Red Hook donde el trabaja. Digamos que tiene una especial sensibilidad. Esto lo convertirá en otro coprotagonista de la novela. Ambos, Tom y Malone, descubrirán secretos prohibidos que, por una u otra razón, han estado buscando toda la vida.

Conclusiones

Brillante e intensa novela corta envuelta en un logrado tono oscuro en un Nueva York de los años 20 muy bien ambientado y descrito. Victor LaValle convierte a la ciudad en algo más que un mero escenario para los derroteros de unos personajes que persiguen descubrir lo que para los demás está prohibido. Los barrios, las calles y los habitantes cobran vida, mientras sorteamos los avatares que el autor va construyendo hasta el clímax final. Fantasía oscura lovecraftiana, sí, pero que no debe dejarnos ver lo bien insertados que están temas como el racismo, la inmigración, el poder de una policía despótica y una ciudad que crece apoyada en guetos franqueados por muros más duros que los de piedra. Terror, ocultismo y música de jazz . Tom el negro persigue los largos tentáculos que se adivinan bajo sus pies en la portada del libro… ¿Os suenan?

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