Joanne Lemieux, profesora de bioquímica
Joanne Lemieux, profesora de bioquímica en la Facultad de Medicina y Odontología de la Universidad de Alberta (Canadá).

Investigadores de la Universidad de Alberta (Canadá) se están preparando para lanzar ensayos clínicos de un medicamento utilizado para curar una enfermedad mortal causada por un coronavirus en gatos (peritonitis infecciosa felina) que esperan que también sea eficaz como tratamiento para humanos contra COVID-19.

En sólo dos meses, nuestros resultados han demostrado que el fármaco es eficaz para inhibir la replicación viral en las células con SARS-CoV-2“, afirma Joanne Lemieux, profesora de bioquímica en la Facultad de Medicina y Odontología. “Es muy probable que este medicamento funcione en humanos, que sea un tratamiento antiviral eficaz para los pacientes con COVID-19“.

El fármaco es un inhibidor de la proteasa que interfiere con la capacidad del virus para replicarse, lo que pone fin a una infección. Las proteasas son clave para muchas funciones corporales y son objetivos comunes de los medicamentos para tratar muchas condiciones, desde la presión arterial alta hasta el cáncer y el VIH.

Estudiado por primera vez por el químico de la Universidad de Alberta John Vederas y el bioquímico Michael James luego del brote de síndrome respiratorio agudo severo (SARS) en 2003, el inhibidor de la proteasa fue desarrollado por investigadores veterinarios que demostraron que cura una enfermedad que es fatal en los gatos.

El trabajo para probar el medicamento contra el coronavirus que causa COVID-19 fue un esfuerzo cooperativo entre cuatro laboratorios de la Universidad de Alberta, dirigido por Lemieux, Vederas, el profesor de bioquímica Howard Young y el director fundador del Instituto de Virología Li Ka Shing, Lorne Tyrrell. Algunos de los experimentos fueron llevados a cabo por el programa Stanford Synchrotron Radiation Lightsource Structural Molecular Biology.

Sus hallazgos se publicaron hoy en la revista revisada por pares Nature Communications después de ser publicados por primera vez en BioRxIV, un sitio web de investigación. “Existe una regla con la investigación de COVID de que todos los resultados deben hacerse públicos de inmediato“, afirma Lemieux, razón por la cual se publicaron antes de ser revisados por pares.

Asegura que el interés en el trabajo es alto, y el documento fue leído miles de veces tan pronto como se publicó. Lemieux explica que Vederas sintetizó los compuestos y Tyrrell los probó contra el virus SARS-CoV-2 en tubos de ensayo y en líneas celulares humanas. Los grupos de Young y Lemieux luego revelaron la estructura cristalina del medicamento cuando se une a la proteína.

Determinamos la forma tridimensional de la proteasa con el fármaco en el lugar activo, mostrando el mecanismo de inhibición“, confirma. “Esto nos permitirá desarrollar fármacos aún más eficaces“. Lemieux comenta que continuará probando modificaciones del inhibidor para que encaje aún mejor dentro del virus, pero también afirma que el medicamento actual muestra suficiente acción antiviral contra el SARS-CoV-2 para proceder de inmediato a los ensayos clínicos.

Por lo general, para que un medicamento se someta a ensayos clínicos, debe confirmarse en el laboratorio y luego probarse en modelos animales“, insiste Lemieux. “Debido a que este medicamento ya se ha utilizado para tratar gatos con coronavirus, y es eficaz con poca o ninguna toxicidad, ya pasó esas etapas y esto nos permite seguir adelante. Debido a los datos sólidos que nosotros y otros hemos reunido, estamos realizando ensayos clínicos para este medicamento como antiviral para COVID-19“.

Los investigadores han establecido una colaboración con Anivive Life Sciences, una compañía de medicina veterinaria que está desarrollando el medicamento para gatos, para producir la calidad y cantidad de medicamento necesaria para ensayos clínicos en humanos. Según Lemieux, probablemente se probará en Alberta en combinación con otros antivirales prometedores como el Remdesivir, el primer tratamiento aprobado para uso condicional en algunos países, incluidos Estados Unidos y Canadá.

Fuente: Nature.

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