Los astrónomos han encontrado evidencia de un posible planeta candidato en la galaxia M51 (
Los astrónomos han encontrado evidencia de un posible planeta candidato en la galaxia M51 ("Remolino"), que representa lo que podría ser el primer planeta detectado fuera de la Vía Láctea. Chandra detectó la atenuación temporal de los rayos X de un sistema donde una estrella masiva está en órbita alrededor de una estrella de neutrones o un agujero negro (que se muestra en la ilustración del artista). Esta atenuación se interpreta como un planeta que pasó frente a una fuente de rayos X alrededor de la estrella de neutrones o el agujero negro. Crédito: NASA / CXC / M. Weiss.

A falta de confirmación definitiva, es posible que se hayan detectado por primera vez signos de un planeta en tránsito por una estrella fuera de la Vía Láctea. Este resultado intrigante, conseguido utilizando el observatorio de rayos X Chandra de la NASA, abre una nueva ventana para buscar exoplanetas a mayores distancias que nunca. El posible candidato a exoplaneta se encuentra en la galaxia espiral Messier 51 (M51), también llamada Galaxia Remolino, debido a su perfil distintivo.

Los exoplanetas se definen como planetas fuera de nuestro Sistema Solar. Hasta ahora, los astrónomos han encontrado todos los demás exoplanetas conocidos y candidatos a serlo en nuestra galaxia, la Vía Láctea, casi todos a menos de unos 3.000 años luz de la Tierra. Un exoplaneta en M51 estaría a unos 28 millones de años luz de distancia, lo que significa que estaría miles de veces más lejos que los de la Vía Láctea.

«Estamos tratando de abrir un campo completamente nuevo para encontrar otros mundos mediante la búsqueda de candidatos a planetas en longitudes de onda de rayos X, una estrategia que hace posible descubrirlos en otras galaxias«, afirma Rosanne Di Stefano, del Centro de Astrofísica de Harvard & Smithsonian (CfA) en Cambridge, Massachusetts, quien dirigió el estudio que se publicó ayer en Nature Astronomy.

El equipo utilizó el método de los rayos X para detectar el candidato a exoplaneta en un sistema binario llamado M51-ULS-1, ubicado en M51, fuera de la Vía Láctea

Este nuevo resultado se basa en tránsitos, eventos en los que el paso de un planeta frente a una estrella bloquea parte de la luz de la estrella y produce una caída lumínica característica. Los astrónomos que utilizan telescopios terrestres y espaciales, como los de las misiones Kepler y TESS de la NASA, han buscado huecos en la luz óptica, la radiación electromagnética que los humanos pueden ver, lo que permite el descubrimiento de miles de planetas.

Di Stefano y sus compañeros de estudio, en cambio, han buscado caídas en el brillo de los rayos X recibidos de estrellas binarias brillantes de rayos X. Estos sistemas luminosos suelen contener una estrella de neutrones o un agujero negro que extrae gas de una estrella compañera que orbita cerca. El material cercano a la estrella de neutrones o al agujero negro se sobrecalienta y brilla en rayos X.

Debido a que la región que produce rayos X brillantes es pequeña, un planeta que pase frente a ella podría bloquear la mayoría o la totalidad de los rayos X, haciendo que el tránsito sea más fácil de detectar porque los rayos X de la zona pueden desaparecer por completo. Esto podría permitir la detección de exoplanetas a distancias mucho mayores que los estudios de tránsito de luz óptica actuales, que están obligados a detectar pequeñas disminuciones de luz porque el planeta sólo bloquea una pequeña fracción de la luz de la estrella.

El equipo utilizó este método para detectar el candidato a exoplaneta en un sistema binario llamado M51-ULS-1, ubicado en M51. Este sistema binario contiene un agujero negro o una estrella de neutrones que orbita una estrella compañera con una masa aproximadamente 20 veces mayor que la del Sol. El tránsito de rayos X que encontraron usando los datos de Chandra duró aproximadamente tres horas, durante las cuales la emisión de rayos X disminuyó a cero. Con base en esta y otras informaciones, los investigadores estiman que el exoplaneta candidato en M51-ULS-1 sería aproximadamente del tamaño de Saturno y orbitaría la estrella de neutrones o el agujero negro a aproximadamente el doble de la distancia de Saturno al Sol.

Son necesarios más datos para confirmar

Si bien este es un estudio tentador, se necesitarían más datos para verificar la interpretación como un exoplaneta extragaláctico. Un desafío es que la gran órbita del planeta candidato significa que no volvería a cruzar frente a su socio binario hasta dentro de unos 70 años, frustrando cualquier intento de una observación confirmatoria durante décadas.

«Desafortunadamente, para confirmar que estamos viendo un planeta, probablemente tendríamos que esperar décadas para ver otro tránsito«, comenta la coautora Nia Imara de la Universidad de California en Santa Cruz. «Y debido a las incertidumbres sobre cuánto tiempo tarda en orbitar, no sabríamos exactamente cuándo mirar«.

Posible planeta fuera da la Vía Láctea (infografía)
Posible planeta fuera da la Vía Láctea (infografía).

¿Es posible que la atenuación se deba a una nube de gas y polvo que pasa frente a la fuente de rayos X? Los investigadores consideran que esta es una explicación poco probable, ya que las características del evento observado en M51-ULS-1 no son consistentes con el paso de dicha nube. Sin embargo, el modelo de un candidato a planeta es coherente con los datos.

«Sabemos que estamos haciendo una afirmación emocionante y audaz, por lo que esperamos que otros astrónomos la examinen con mucho cuidado«, agrega la coautora Julia Berndtsson, de la Universidad de Princeton en Nueva Jersey. «Creemos que tenemos un argumento sólido, y este es parte del proceso de funcionamiento de la ciencia«.

Un sistema peligroso para cualquier planeta

Si existe un planeta en este sistema, es probable que haya tenido una historia tumultuosa y un pasado violento. Un exoplaneta de este sistema habría tenido que sobrevivir a una explosión de supernova que creó la estrella de neutrones o el agujero negro. Su futuro también puede ser igualmente peligroso. En algún momento, la estrella compañera también podría explotar como una supernova y hacer estallar el planeta una vez más con niveles extremadamente altos de radiación.

Di Stefano y sus compañeros de investigación buscaron tránsitos de rayos X en tres galaxias más allá de la Vía Láctea, utilizando tanto Chandra como el XMM-Newton, de la Agencia Espacial Europea. Su búsqueda cubrió 55 sistemas en M51, 64 sistemas en Messier 101 (la galaxia del Molinete) y 119 sistemas en Messier 104 (la galaxia Sombrero), dando como resultado el único candidato a exoplaneta descrito aquí.

Los autores buscarán en los archivos de Chandra y XMM-Newt en busca de más candidatos a exoplanetas en otras galaxias. Se encuentran disponibles importantes conjuntos de datos de Chandra para al menos 20 galaxias, incluidas algunas como M31 y M33 que están mucho más cerca que M51, lo que permite detectar tránsitos más cortos. Otra interesante línea de investigación es la búsqueda de tránsitos de rayos X en fuentes de rayos X de la Vía Láctea para descubrir nuevos planetas cercanos en entornos inusuales.

Fuente: Agencia Espacial Europea (ESA).

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Cofundador de Fantasymundo, director de las secciones de Libros y Ciencia. Lector incansable de ficción y ensayo, escribo con afán divulgador sobre temáticas relacionadas con el entretenimiento y la cultura cercanas a mis intereses.

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