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       Noticias de ciencia

¿Hacia una reinterpretación del origen y la evolución de la Luna?


 Física / Astronomía
Alejandro Serrano   16/09/2012
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«El espesor de la corteza de nuestro satélite es una pista muy evocadora sobre su origen».
Un vistazo rápido a los primeros resultados de la última misión de la NASA para medir el campo gravitacional de la Luna sobre el terreno indica que la corteza tan sólo tiene la mitad del grosor que se creía inicialmente.

Hubo algunos gritos de asombro entre los científicos asistentes al seminario del pasado 13 de septiembre en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Massachusetts, mientras comprobaban los datos revelados por María Zuber, principal investigadora de la misión del Laboratorio Interior y de Recuperación de Gravedad (GRAIL, en inglés). Zuber, científica planetaria del Instituto de Tecnología de Cambridge, mostró imágenes a alta resolución del mapa gravitacional creado con los datos recopilados por la nave gemela del GRAIL, entre marzo y junio de este año.

Tenemos una resolución de entre tres y cuatro veces mejor, comparada con la del Kaguya y el Lunar Prospector”, asegura Zuber, refiriéndose a las dos misiones precedentes con el mismo objetivo, que establecieron un mapa del campo gravitacional lunar. Los resultados del GRAIL aún no han sido publicados por la NASA, y Zuber no tenía la libertad de conceder entrevistas.

Sin embargo, su intervención en el seminario, las exaltadas reacciones de los presentes y varias entrevistas en la revista Nature, sugieren que la misión GRAIL está a punto de tener un profundo efecto en la comprensión por parte de los científicos de los orígenes y la evolución inicial de la Luna, cuando estos resultados sean publicados en las próximas semanas.

Las dos sondas de la misión GRAIL, llamadas Ebb y Flow por una competición puesta en marcha por la agencia entre escolares, fueron lanzadas en septiembre de 2011. La primera comenzó a orbitar la Luna el 31 de diciembre de ese año, y la segunda lo hizo al día siguiente. En marzo comenzaron a elaborar con detalle el mapa del campo gravitatorio del satélite. Las dos naves intercambian señales de radio, almacenando las fluctuaciones de sus posiciones relativas, que son usadas para revelar pequeñas aceleraciones y deceleraciones causadas por las variaciones del campo gravitacional lunar.

La altitud media de la primera misión fue de 55 kilómetros -mucho más baja que la órbita utilizada por el Experimento de Recuperacón Gravitacional y Clima (GRACE, en inglés), una misión similar para la Tierra que ha de volar más alto para evitar la fricción atmosférica-. Ocasionalmente, las operaciones de la misión GRAIL llevaron al equipo de la nave 20 kilómetros más abajo para mejorar la resolución de los datos. “No hay nada como volar bajo", sentencia Zuber.

Zuber galvanizó a la audiencia del seminario con tres resultados científicos. El primero de ellos es que la corteza de la Luna parece ser más fina de lo que se creía. Cuando los geólogos la estimaron inicialmente, utilizando los datos de varios sismógrafos colocados por los astronautas de la misión Apolo, conluyeron que tenía un grosor de unos 60 kilómetros. Subsiguientes reanálisis de quellos datos bajaron la estimación a 45 kilómetros. Ahora, los resultados del GRAIL sugieren que el grosor medio de la corteza lunar es de sólo 30 kilómetros

Eso despierta el interés de, entre otros, Linda Elkins-Tanton, científica planetaria de la Institución Científica de Carnegie en Washington DC. Se cree que la corteza de la Luna se formó cuando la roca ígnea anortosita cristalizó y salió flotando del océano de magma de la superficie de la Luna, tras una colisión entre la Tierra y un asteroide gigante. "El espesor de la corteza de nuestro satélite es una pista muy evocadora sobre su origen", afirma Elkins-Tanton.

Esta científica planetaria añade que los investigadores están muy interesados en las variaciones del grosor de la corteza lunar vistas por la misión GRAIL, porque tienen un reto para explicar por qué es mucho más fina en la cara oculta que en la más cercana a nosotros. Con un grosor medio de 30 kilómetros, la corteza será muy delgada en algunos puntos, algo particularmente difícil de modelar coherentemente para los científicos.

La segunda conclusión científica es que hay una fuerte correlación entre las variaciones del campo gravitacional de la Luna y su topografía. "Esta, para mí, es una de las cosas más sorprendentes que hemos hallado", asegura  Zuber. Los resultados sugieren que el campo gravitacional lunar está dominado por sus cráteres profundos más que por la estructura de su interior. Esta relación entre topografía y gravedad estaba más cerca de la Luna que de otros cuerpos terrestres, como Marte, Venus y la Tierra, según Zuber. “Te lleva a preguntarte hasta qué punto conocemos a los otros planetas terrestres”.

Bradley Jolliff, científico planetario de la Universidad de St Louis, Missouri, afirma que esta clara correlación ”provocará mucho debate". Añade que confía en que los datos del GRAIL revelen zonas donde la correlación sea más débil, revelando importantes variaciones de densidad bajo la superficie lunar.

En tercer lugar, Zuber aseguró que la misión GRAIL no ha sido capaz de confirmar algunas de las mayores y más antiguas cuencas de impacto que hipotéticamente existen en la superficie lunar. Los científicos han examinado durante años la superficie lunar para desentrañar la historia de sus impactos con asteroides, lo que podría revelar la evolución no sólo de la Luna, sino de otros cuerpos del Sistema Solar interior, mediante la definición de zonas de largo impacto que revelarían cráteres más visibles. Pero el GRAIL no ha encontrado muchos de ellos, planteados de forma hipotética.

Zuber no habló sobre uno de los objetivos del GRAIL: comprender el interior profundo de la Luna y su núcleo. Según Clive Neal, geólogo lunar en la Universidad de Notre Dame en Indiana, llevará mucho tiempo interpretar los datos en ese sentido. Según Zuber, los datos de la misión primaria del GRAIL han sido procesados y analizados.




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