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       Noticias de ciencia

Descubierto un océano de agua en Titán, luna de Saturno


 Física / Astronomía
Alejandro Serrano   03/07/2012
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«Los modelos matemáticos sugieren que podría tener hasta 250 km de profundidad, fluyendo bajo una capa de hielo de unos 50 km de espesor.»
Las sospechas que durante décadas han albergado los científicos parecen haberse confirmado. Aparte de en la Tierra, hasta ahora no se había registrado una gran acumulación de agua en estado líquido en ningún otro lugar del Universo. Ahora, la sonda Cassini de la ESA ha detectado mareas en la luna Titán de Saturno, lo que indica que existe bajo su superficie un océano, formado muy probablemente en su mayoría de agua.

Estas mareas están ocasionadas por la fuerza gravitatoria de Saturno, que tira de su luna en los instantes en los que su órbita le acerca más a ella. Las mareas en la Tierra, incluso afectan a la corteza y al manto, que se desplazan unas pocas décimas de centímetro en cada ciclo. La Cassini ha detectado fuertes mareas en la superficie de Titán.

Luciano Iess, de la Universidad La Sapienza de Roma, autor principal del artículo publicado en la revista Science, lo explica: “La conclusión más importante de este descubrimiento es que para que se produzcan estas mareas tiene que haber un material altamente deformable en el interior de Titán, muy probablemente una capa de agua líquida, capaz de desplazar su superficie más de 10 metros”. Hay que aclarar que si Titán tuviese un interior rígido, sin líquidos que se desplazaran, sólo habría mareas de un metro de amplitud.

Titán coompleta una revolución en torno a Saturno cada 16 días, con una órbita elíptica, y su superficie se deforma cuando pasa por el punto más cercano a Saturno, y se estira hasta parecerse a un balón de rugby.

Less aclara que “Gracias a los instrumentos de Cassini, sabemos que la superficie de Titán está compuesta de agua helada, cubierta en su mayor parte por una capa de moléculas orgánicas – el océano que oculta también podría contener otros compuestos, como amoníaco o sulfato de amonio. Si bien no podemos deducir la profundidad del océano a partir de nuestras medidas, los modelos matemáticos sugieren que podría tener hasta 250 km de profundidad, fluyendo bajo una capa de hielo de unos 50 km de espesor”.

Esto podría incluso explicar la gran presencia de metano en la atmósfera de Titán. Esta molécula tiene poca vida, así que debería haber un proceso que lo reponga constantemente: “Sabemos que las reservas de metano en los lagos de hidrocarburos de la superficie de Titán no son suficientes como para explicar la gran cantidad de esta molécula que se encuentra disuelta en su atmósfera, pero un océano podría constituir una gran reserva adicional”, apostilla Iess.

Nicolas Altobelli, científico del proyecto Cassini para la ESA, comenta que “esta es la primera vez que Cassini demuestra que existe un océano bajo la superficie de Titán, aportando una importante pista sobre los mecanismos internos de esta luna, y descubriendo otro lugar de nuestro Sistema Solar en el que también abunda el agua líquida”.




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