Melissa A. Wilson
Melissa A. Wilson, bióloga especializada en análisis computacional de la evolución.

Varones y mujeres comparten la gran mayoría de sus genomas. Sólo unos pocos genes, ubicados en los llamados cromosomas sexuales X e Y, difieren entre los sexos. Sin embargo, las actividades de nuestros genes, su expresión en células y tejidos, generan profundas distinciones entre hombres y mujeres. Los sexos no sólo difieren en apariencia externa, sino que sus genes expresados diferencialmente afectan fuertemente el riesgo, la incidencia, la prevalencia, la gravedad y la edad de aparición de muchas enfermedades, incluido el cáncer, los trastornos autoinmunes, las enfermedades cardiovasculares y las afecciones neurológicas.

Los investigadores han observado diferencias asociadas al sexo en la expresión génica en una variedad de tejidos, incluidos el hígado, el corazón y el cerebro. Sin embargo, estas diferencias de sexo específicas de tejido siguen siendo poco conocidas. La mayoría de los rasgos que muestran variaciones entre hombres y mujeres parecen ser el resultado de diferencias en la expresión de genes autosómicos comunes a ambos sexos, más que a través de la expresión de genes de cromosomas sexuales u hormonas sexuales.

Una mejor comprensión de estas disparidades asociadas al sexo en el comportamiento de nuestros genes podría conducir a mejores diagnósticos y tratamientos para una variedad de enfermedades humanas. En un nuevo artículo en la sección “Perspectivas” de la revista Science, la bióloga especializada en análisis computerizado de la evolución Melissa Wilson revisa su investigación actual sobre patrones de diferencias sexuales en la expresión génica en todo el genoma y destaca los sesgos de muestreo en las poblaciones humanas incluidas en dichos estudios.

Una de las cosas más sorprendentes de este estudio exhaustivo de las diferencias sexuales“, comenta Wilson, “es que, si bien las diferencias agregadas abarcan el genoma y contribuyen a los sesgos en la salud humana, cada gen individual varía enormemente entre las personas“. Wilson es investigadora en el Centro de Biodiseño para Mecanismos de la Evolución, el Centro de Evolución y Medicina y la Escuela de Ciencias de la Vida de Arizona State University (ASU).

El aumento de los mamíferos placentarios hace unos 90 millones de años puede haber dado lugar a diferencias entre sexos en la función inmunológica

Hace una década, una empresa ambiciosa, conocida como el consorcio Genotype-Tissue Expression (GTEx), comenzó a investigar los efectos de la variación del ADN en la expresión génica en toda la gama de tejidos humanos. Hallazgos recientes, que aparecen en el número de Science bajo revisión por pares, indican que las disparidades ligadas al sexo en la expresión génica son mucho más generalizadas de lo que se suponía, con más de un tercio de todos los genes mostrando expresión sesgada por el sexo en al menos un tejido. La nueva investigación destacada en el artículo PERSPECTIVAS de Wilson describe las diferencias de regulación genética entre los sexos en cada tejido en estudio.

Las diferencias ligadas al sexo en la expresión génica se comparten entre los mamíferos, aunque sus roles relativos en la susceptibilidad a enfermedades siguen siendo especulativos. La selección natural probablemente guió el desarrollo de muchos de estos atributos. Por ejemplo, el aumento de los mamíferos placentarios hace unos 90 millones de años puede haber dado lugar a diferencias en la función inmunológica entre machos y hembras.

Tales distinciones basadas en el sexo que surgieron en el pasado distante han dejado su huella en los mamíferos actuales, incluidos los humanos, expresadas en tasas más altas de trastornos autoinmunes en las hembras y mayores tasas de cáncer en los machos.

A pesar de su importancia fundamental para comprender la prevalencia y la gravedad de las enfermedades, las diferencias sexuales en la expresión génica sólo recientemente han recibido una atención seria en la comunidad de investigadores. Wilson y otros sugieren que gran parte de la investigación genética histórica, utilizando principalmente sujetos varones blancos en la mediana edad, ha arrojado una imagen incompleta.

Dichos estudios a menudo no tienen en cuenta las diferencias entre sexos en el diseño y análisis de los experimentos, lo que genera una visión distorsionada de la variación de la enfermedad basada en el sexo, lo que a menudo conduce a enfoques únicos para el diagnóstico y el tratamiento. Por lo tanto, los autores aconsejan a los investigadores que tengan más cuidado con las generalizaciones basadas en bases de datos existentes de información genética, incluida GTEx.

Está surgiendo un enfoque más holístico, a medida que los investigadores investigan toda la gama de efectos relacionados con la expresión de genes masculinos y femeninos en una gama más amplia de variación humana.

Fuente: Science.

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