Ovillos neurofibrilares anormales (NFT), una acumulación de proteína tau en partes del cerebro, ayudaron a Edward Lee a descubrir esta nueva forma de demencia: la tauopatía vacuolar
Ovillos neurofibrilares anormales (NFT), una acumulación de proteína tau en partes del cerebro, ayudaron a Edward Lee a descubrir esta nueva forma de demencia: la tauopatía vacuolar. Crédito: Edward Lee.

Un equipo de investigadores de Penn Medicine ha descubierto una nueva y rara forma genética de demencia. Este descubrimiento también arroja luz sobre una nueva vía que conduce a la acumulación de proteínas en el cerebro, que causa esta enfermedad recién descubierta, la Tauopatía vacuolar, así como enfermedades neurodegenerativas relacionadas como la enfermedad de Alzheimer, que podrían ser el objetivo de nuevas terapias. El estudio fue publicado hoy en Science.

El Alzheimer es una enfermedad neurodegenerativa caracterizada por una acumulación de proteínas tau en ciertas partes del cerebro. Tras un examen de muestras de tejido cerebral humano de un donante fallecido con una enfermedad neurodegenerativa desconocida, los investigadores descubrieron una nueva mutación en el gen de la proteína que contiene valosina (VCP) en el cerebro, una acumulación de proteínas tau en áreas que estaban degenerando y neuronas con agujeros vacíos en ellas, llamados vacuolas. El equipo denominó a la enfermedad recién descubierta tauopatía vacuolar, una enfermedad neurodegenerativa que ahora se caracteriza por la acumulación de vacuolas neuronales y agregados de proteínas tau.

Dentro de una célula, hay proteínas que se unen y se necesita un proceso para poder separarlas también, porque de lo contrario todo se pega y termina por no funcionar. La VCP a menudo está involucrada en aquellos casos en los que encuentra proteínas agregadas y las separa“, comenta el doctor en Medicina Edward Lee, profesor asistente de Patología y Medicina de Laboratorio en la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania. “Creemos que la mutación afecta a la capacidad normal de las proteínas para romper los agregados“.

Este estudio podría arrojar luz en la lucha contra el Alzheimer

Los investigadores notaron que la proteína tau que observaron acumulándose era muy similar a los agregados de proteína tau observados en la enfermedad de Alzheimer. Con estas similitudes, su objetivo era descubrir cómo esta mutación de VCP está causando esta nueva enfermedad, para ayudar a encontrar tratamientos para ella y otras relacionadas. Las causas genéticas raras de las enfermedades a menudo pueden ofrecer información sobre las más prevalentes.

Los investigadores primero examinaron las proteínas en sí mismas, además de estudiar las células y un modelo animal, y encontraron que la acumulación de proteína tau se debe, de hecho, a la mutación VCP.

Lo que encontramos en este estudio es un patrón que nunca antes habíamos visto, junto con una mutación que nunca se había descrito antes“, afirma Lee. “Dado que esta mutación inhibe la actividad de VCP, eso sugiere que lo contrario podría ser cierto: que si puede aumentar la actividad de VCP, eso podría ayudar a romper los agregados de proteínas. Y si eso es cierto, es posible que podamos romper tau agregados no sólo para esta enfermedad extremadamente rara, sino también para la enfermedad de Alzheimer y otras enfermedades asociadas con la acumulación de la proteína tau“.

Lee dirigió este trabajo junto con el primer autor, Nabil Darwich, estudiante de doctorado en Medicina en el Grupo de Graduados en Neurociencia en Penn.

Fuente: Science.

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