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La descongelación del permafrost aceleraría el calentamiento global de la Tierra


 Ciencias de la Tierra
Alejandro Serrano   26/10/2012
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Ya se conocen estimaciones fiables de la cantidad carbono y nitrógeno que liberaría a la atmósfera la descongelación de los gelisuelos árticos.
Hasta 44.000 toneladas de nitrógeno y 580.000 de carbono almacenados en el permafrost ártico -capa de hielo congelada en la superficie- podrían liberarse al medio ambiente a medida que la región comience a descongelarse durante el próximo siglo como resultado del calentamiento global, según un nuevo estudio dirigido por el Instituto Geológico de EE.UU. Esta liberación muy probablemente influirá en los ecosistemas, la atmósfera y los recursos acuíferos, incluyendo ríos y lagos. La cantidad de carbono almacenada es más o menos la que está en la atmósfera hoy día.

La liberación del carbono y el nitrógeno del permafrost podría exacerbar el fenómeno de calentamiento global y afectará a los sistemas terrestres del agua y en el mar, según los científicos del USGS y sus colaboradores en otros países. La cifra inédita del nitrógeno que podría liberarse resulta útil para los científicos que realizan predicciones utilizando modelos de clima por ordenador, mientras que la estimación del carbono es consistente con observaciones anteriores.

"Este estudio cuantifica el impacto sobre la Tierra de los dos ciclos químicos más importantes, el del carbón y el del nitrógeno, a partir de la descongelación del permafrost, bajo los escenarios futuros de alerta climática", comenta Marcia McNutt, directora del USGS. "Mientras el permafrost de las latitudes polares pueda parecer lejano y desconectado de nuestras actividades diarias, su potencial para alterar la habitabilidad del planeta es muy real".

Para generar las estimaciones, los científicos estudiaron cómo los suelos eran afectados por el permafrost -gelisuelos- bajo varios escenarios climáticos. Se encontró que los gelisuelos no son todos iguales. Algunos tienen materiales muy turbosos, con mucha materia orgánica en descomposición que puede arder fácilmente -estos liberarán nitrógeno al ecosistema y la atmósfera. Otros tienen materiales con muchos nutrientes -que liberarán gran cantidad de nitrógeno al ecosistema. Todos los gelisuelos contribuirían con la liberación de dióxido de carbono, y algo de metano a la atmósfera, como resultado de la descomposición, y todos estos gases acelerarán el calentamiento. Todo lo que se congeló durante miles de años entrará en nuestros ecosistemas y en nuestra atmósfera como un nuevo contribuyente al calentamiento global.

"La comunidad científica investiga este fenómeno, y hay muchos datos disponibles para el Panel del Cambio Climático, que se celebrará dentro de poco. El permafrost recibe cada vez más atención, y compartimos nuestros datos y conocimiento spara guiar a aquellos que elaboran los modelos de comportamiento de la Tierra, su atmósfera y océanos", asegura Jennifer Harden, responsable del estudio e investigadora en el USGS.

El artículo ha sido publicado en la revista Geophysical Research Letters.




 

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