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       Artículo de ciencia

30º aniversario del accidente del Challenger


 Física / Astronomía  Tecnología
Francisco Javier Illescas   29/01/2016
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     Recordamos el luctuoso suceso, al tiempo que desmontamos algunos mitos y tópicos que siguen vigentes hoy día sobre el accidente.
Nos hacemos eco de esta efeméride aprovechando el anuncio de National Geographic sobre el lanzamiento de un documental con material inédito en el que destaca la figura de Christa McAuliffe, la primera profesora en viajar al espacio.

Muchos recordamos aún la imagen de la bola de fuego en la que se convirtió el transbordador espacial Challenger un 28 de febrero de 1986 a las 17:39 a los 73 segundos de su despegue desde la base espacial Kennedy.

National Geographic emitirá, aprovechando el aniversario, un documental en Estados Unidos sobre el Challenger, en el que incluirá material inédito en el que los espectadores podrán ser testigos de la intensiva preparación de sus siete tripulantes, con mención especial a Christa McAuliffe, la primera maestra en viajar al espacio con la intención de dar un par de clases desde la órbita terrestre dentro del programa espacial de administración Reagan llamado Teacher in Space.

El accidente del Challenger: la explosión

Lamentablemente, el estallido de la nave al poco de su lanzamiento fue retransmitido en riguroso directo.

No obstante, aprovecharemos este aniversario para desmitificar algunos tópicos sobre el tema que, sin duda, han surgido con el paso del tiempo según los detalles del evento se han ido desdibujando de nuestra memoria: el transbordador espacial nunca se desintegró en el aire, sino que salió despedido gravemente dañado tras la explosión del tanque derecho de combustible sólido.

A poco que revisemos el vídeo del luctuoso suceso, un humo negro surgió de una de las cinco juntas que dividen el depósito de combustible derecho, lo que indicaba que dicha junta se estaba quemando, así que los elementos combustibles del interior terminarían en contacto con la atmósfera. La diferencia de presiones entre el interior del tanque y el exterior provocó que varias rachas de aire agrandasen la brecha y provocasen una fuga de gases calientes procedentes de la combustión del motor que, tras terminar de destruir el mecanismo de unión del depósito, provocaron la combustión de la mezcla que provocó la conocida bola de fuego que evocaba esa eventual explosión.



Pero, como podemos ver en el vídeo a poco que nos fijemos, la nave no estalló. En el momento de la explosión, el transbordador se encontraba en perfectas condiciones. Lo que sí ocurrió es que, al perder súbitamente su medio de propulsión, experimentó una deceleración tan súbita que se desintegró por partes: primero se separó del tanque principal (el enorme tanque naranja sobre el que se asienta) y, según caía hacia el Océano Atlántico, fue rompiéndose progresivamente.

De hecho, se encontró la cabina relativamente intacta bajo el mar con los siete tripulantes aún en sus asientos. El hecho de que tres de las mascarillas de oxígeno de accionamiento manual estuviesen fuera de sus compartimentos demostraría que los astronautas estarían vivos en el momento de la explosión, aunque muy posiblemente acabasen con ellos las enormes aceleraciones (cercanas a los 20G) a las que fueron sometidos en el proceso, o el enorme impacto contra el mar a más de 300 Km/h.

El testigo de Christa McAuliffe fue tomado por Barbara Morgan, que al final pudo dar su clase en el espacio y cerrar el programa “Teacher in Space” a bordo del transbordador “Endeavour” en 2007.

El accidente del Challenger: la tripulación

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